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不断升级的紫激光光源会给印刷业带来剧烈的变革

2008-12-12 10:16
小鱼时代
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    紫激光光源并不是指哪个特定波长的激光发生器,而是泛指波长在395~410nm的激光发生器,不同厂家生产的紫激光光源,波长也略有不同,但是大致在上述这个范围内,没有太大的偏差。紫激光光源本来并不是为印刷行业专门开发的,它的应用领域主要是家电行业,在家电行业,这种激光光源又被称为蓝激光。

 

    最早将紫激光光源应用到印刷行业的是爱克发公司。2000年的Drupa展览会上,第一台采用紫激光二极管作为光源的计算机直接制版系统在世人面前亮相,当时这种CTP设备使用的紫激光二极管功率只有5mW,曝光也只能使用感光速度较高的银盐版材。

 

    从2000年到现在,紫激光光源的发展速度是惊人的。从最初只有日亚(Nichia)化学工业株式会社一家生产到现在遍地开花,紫激光光源已经不再神秘。为了能够更清晰地掌握目前紫激光光源的最新进展,笔者对近几年有关紫激光二极管发展的报道进行了梳理:

 

    2002年

 

    2月18日,日亚公司与索尼公司达成协议将合作开发用于光盘记录及回放的蓝紫光二极管。该合作于2002年6月开始,到2003年形成批量生产能力。为加快该项合作进程,两家公司同时达成一项协议令双方可以共享彼此的生产技能及专利技术。这是国际著名跨国企业第一次介入紫激光光源的研制生产,紫激光光源的发展速度的提升也由此开始。

 

    2007年

 

    1月,英国Photonic Products公司率先推出405nm紫激光二极管模组,其外观尺寸为3.5×2mm,输出功率是25mW且带有TTL调制功能,可产生稳定的椭圆光束。这是405nm紫激光光源首次亮相。,深受用户欢迎。由于该模组的信噪比很高,能量密度大,因而具有较佳的精度和灵敏度,适合生物和生物分析应用,如流式细胞仪以及尽可能多的采集荧光信号的激光致荧光传感。

 

    3月,日亚公司宣布成功开发320mW的大功率半导体紫激光二极管。这种紫激光二极管在脉冲工作模式、管壳温度80℃下,寿命超过1万小时。

 

    同月,美国加州大学Santa Barbara分校宣布,一个由Shuji Nakamura领导的研究团队,开发出一种低阈值电流、非极性的新型紫激光二极管。这种紫激光二极管的功率没有特别透露,脉冲执行状态下其波长为405nm。

 

    5月,国际家电领域的另外一条大鳄——日本的夏普公司宣布开始批量生产型号为GH04020A4G的紫激光二极管。夏普紫激光二极管的波长是406mm,最大输出能力20mW,5mW持续输出下寿命1万小时。更值得一提的,是这种紫激光光源的售价仅为1万日元。

 

    其后不久,索尼全资子公司索尼白石半导体宣布,将其紫激光二极管月产能扩大到170万个,并在当年11月投产240mW紫激光二极管。

 

    2008年

 

    9月,三菱化学公司宣布应用于紫激光二极管的氮化镓基质推向商业化。

 

    10月,日本三洋也公布了一种紫激光二极管,这种紫激光二极管的能量提高到了450mW。

 

    根据笔者从日亚公司网站检索到的资料,目前日亚公司提供的NUV101E型紫激光二极管(波长400~410nm)的输出功率已经达到了惊人的6W,较其刚刚问世时的5mW,已经提高了整整1000多倍。

 

  或许我们对紫激光二极管的了解还很肤浅,资料掌握也不够充分翔实,甚至可能存在瑕疵与错误,但这并不重要,因为毕竟我们关心的核心问题并不是这种光源本身,而是它给印刷行业带来的影响。

 

    其实早在紫激光光源刚刚开始应用于印刷行业之时,笔者就曾经向生产企业提出过这样的问题:既然紫激光的波长是400~410nm,那为什么不采用传统的胶印版材进行直接制版呢?笔者曾经搞过9年的PS版生产,对于PS版生产的体系也算有一定的了解。PS版采用的215重氮萘醌酰氯感光材料,其感光范围在 280~450nm,而其吸收峰值恰恰出现在410nm附近。从这个意义上讲,紫激光二极管的诞生,好象是为使用传统版材进行计算机直接制版,打开了一扇窗户。

 

    但在当时,笔者能够得到的答案是不行,紫激光计算机直接制版机只能使用专门为这种设备开发的紫激光CTP版材。对于这种解释,合理的解释可能是由于最初问世的紫激光CTP设备的输出功率实在是太小了,尚不足以支持在传统胶印版材上进行直接制版。

 

    此外,或许还有一层原因。长期以来,虽然国内的PS版生产搞得热热闹闹,但是真要走到国际市场上,90%以上的市场份额仍然属于那赫赫有名的三巨头。如果这三巨头不愿意,其他企业是很难掀起什么大的风浪来的。使用传统PS版进行计算机直接制版,就遭遇了这样的尴尬。对于这种技术,国际几大版材制造商表现不仅不积极,甚至一点抵触。笔者曾经在一些活动中采访了几大版材制造商的高层,一旦问到传统版材直接制版的问题,对方普遍的反应是顾左右而言它,他们绝对不会正面回答问题,而是会不厌其烦地告诉笔者:“我们可以提供完整的解决方案,我们提供的方案可以满足您的需求,接受我们的方案是您最好的选择。”

 

    对于这种反应,笔者也非常理解。在以前的文章中笔者就表示过,如果直接把这种紫激光CTP设备定位在使用传统胶印版材直接制版上,那版材生产企业预期的利润将会烟消云散。而这显然是版材生产企业,特别是在国际市场上能够主导技术发展方向的版材生产企业所不希望看到的。对于企业来说,研发的投入都是要通过产品销售获得的利润收回来的。如果不能收回,那么前期的投入就等于于打了水漂。对企业而言,有投入无回报就是亏损,这肯定是任何企业都不愿意发生的事情,更何况像版材这样的产品前期的研发投入非常高昂,既然研制出来了绝不能轻易放弃。从经营的角度考虑,传统版材的利润率随着生产技术的普及和中国制造企业的崛起,已经变得非常微薄了。相比而言,无论是热敏CTP版材还是紫激光CTP版材,售价均远远高于传统版材,利润率则更高。就像北京科雷阳光公司李献勇总经理所说的那样,“数码版材普遍被人们认为是胶印制版领域的最后一块蛋糕”,如果能从这块蛋糕上切下一块,谁还会急着去吃窝头呢。

 

    笔者一直认为,中国的版材制造企业,才最应该成为传统版材直接制版技术的拥趸。道理很简单,在版材生产技术上,中国的企业还没有像国外企业那样投入大量的人力物力,既然这样,不如干脆不去考虑“劳什子”的数码版材,集中精力把传统版材的感光胶涂布均匀性再提高一步,把版材的感光速度再提高一些,如果真能做到这一点,企业完全可以享受到计算机直接制版带来的好处。我们又何必人云亦云地跟在别人屁股后面跑呢?国内的版材、设备制造商真的抓住现在这个千载难逢的发展机遇,争取跑到别人前面,让国际计算机直接制版市场也拥有中国的声音。

 

    目前,全球生产传统版材计算机制版设备的企业还比较少,满打满算也只有三家。而在这三家当中,笔者对贝斯印的技术并不看好。这种技术采用传统的灯管而不是激光光源,其实这并不符合技术发展的潮流。不过在今年早期,我们看到贝斯印已经开始将紫激光二极管应用到了其开发的新一代 CTcP设备上,未来彻底抛弃传统灯管也未可知。其他两家,包括瑞士的洛桑和中国的科雷,采用的都是紫激光二极管作为曝光光源,这应该成为传统版材计算机直接制版技术的发展方向。

 

    对于印刷企业来说,传统版材计算机直接制版技术也曾经让他们又爱又恨,爱其不用企业承担过高的版材成本,恨其一次性投入太高,维护费用也着实不低。现在,中国的传统版材计算机直接制版设备已经问世了,价格的门槛已经被彻底打破,印刷企业会放着便宜好用的技术不用而去选择质量、价格并无优势的产品吗?紫激光光源的输出功率达到6W了,这意味着制版速度可能超过传统的晒版机,这样的速度,印刷企业能不心动吗?

 

    2008中国国际全印展上,与旺昌公司的詹文清总经理交流时,他的一句话很有启发。他认为传统版材直接制版设备的生产还是太少了。 “一花独放不是春,百花齐放春满园。”詹总建议像科雷这样的设备制造商在拥有核心技术并保持技术领先的基础上,能够表现得更开放一些,哪怕是发展出一些竞争对手来,也是一件好事,因为这样可以形成一种气候,人气旺了技术的推动才能更快。

 

    紫激光光源在不断升级,传统版材计算机直接制版技术的实用性越来越强。笔者在这里再次呼吁,国内的制造商们呀,走自己的路吧,传统版材计算机直接制版技术将是中国胶印制版发展的正道。 (曾聪)

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