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超支50亿美国巨大激光装置沦为摆设?

2013-01-22 11:28
水墨黯月
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  国家点火装置(NIF)大概堪称有史以来最庞大而昂贵的摆设了。NIF已经超支50亿美元,而进展比计划落后许多。这个位于加州劳伦斯•利弗莫尔实验室的巨大激光装置原本被设计为惯性约束核聚变示范项目。惯性约束是两条并行发展的通向安全利用“太阳的威力”的道路之一,另一套或许更可行的方案是磁约束核聚变。

  几年前当激光核聚变的理论研究结果看起来有些不乐观,而项目预算则从20亿美元膨胀到40亿美元时,主管们开始将NIF作为一种核武器仿真测试手段向国会和能源部推销。将激光汇聚于一点撞击微小的靶标就可以用来评价核弹头的可靠性,这想法对于普通外行而言不容易接受。恰恰专家们也不接受。多年来美国最受尊敬的核武器独立专家,理查德•加温几年前对IEEE Spectrum说“认为NIF的实验与核武器测试直接相关是错的,NIF装置中的温度远远低于真正的核武器所产生的温度,而且用来测试的物质的量也小许多。”但这不能阻止能源部推动该项目建设和国会为其提供经费。

  现在估计NIF的总预算将达到70亿美元,实验室开始使尽全身解数声称成功已经近在咫尺。7月初他们宣布完成了一次历史性创纪录的激光发射,这使十五年来的工作都是值得的。在这次发射中,192个激光器产生了超过500万亿瓦特的峰值功率,将1.85兆焦耳的紫外激光发射到了靶标上。实验室的领导人们预测“点火”(192个激光器产生能量多于消耗能量的临界点)可能最快明年就能实现。

国家点火装置(NIF)

  但是这个“明年”已经变成计划中很多年后了,而如威廉·布罗德在纽约时报中所报道的,截至目前NIF的状况就是,搞不定。多年来布罗德是纽约时报有关核武器方面事项的首席记者,一位监管激光项目的国家核安全管理局官员,唐纳德L.库克告诉布罗德说“我们要开始对出现的差错进行严肃的调查”。

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