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人类很孤单:激光光谱仪并未发现火星生命

2013-09-22 08:31
蓝林笑生
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  ——美国航天局19日说,已在火星活动一年有余的“好奇”号探测器,至今没有发现甲烷存在的任何迹象,这说明火星上可能没有甲烷。这一发现再次引起红色星球上是否有生命的疑问。

  地球大气中90%的甲烷来自有机生物体,因此过去几年中,当多个研究小组先后报告火星上有“缕缕”甲烷气柱时,有人猜测火星上可能存在微生物。但这些发现同时带来激烈争论,因为它们的证据都是通过地面望远镜或轨道探测器收集而来的。

  人们期待在火星上的“好奇”号能给出一个确切答案,但目前的“真相”要让探索火星生命的爱好者们失望了。

  科学家使用“好奇号”上携带的“可调谐激光光谱仪”测量火星大气。结果没有显示甲烷的迹象。“我们没有在火星大气中发现或探测到甲烷”,美国航天局喷气推进实验室研究人员克里斯?韦伯斯特告诉新华社记者,“‘好奇’号的最新测量结果表明,今天的火星大气中不含甲烷,制造甲烷的微生物的活动在火星上微不足道,但有的微生物不产生甲烷,所以地表下面有可能存在不排放气体的微生物。”

  如果能在火星大气中发现甲烷,就可能意味着微生物就潜藏在岩石和尘埃下面,如果甲烷不存在,找到这些微生物的希望也就破灭了。在地球上,许多微生物把甲烷作为废气排除体外,这种气体与猪、牛和人类排放的废气一起混合在大气里。

  “好奇”号去年8月在火星盖尔陨坑着陆,自那以来共对火星大气进行了6次采样分析,以期寻找甲烷。韦伯斯特表示,尽管采样都在盖尔陨坑附近进行,但结果能真实反映整个火星大气的甲烷含量情况,因为甲烷能在火星大气中存在几百年时间,如果火星上确实有甲烷,那么最多几个月时间,这种气体就会均匀扩散至全火星并被“好奇”号探测到。

  以韦伯斯特为第一作者的论文当天发表在美国期刊《科学》上。据研究人员估计,即便火星上有甲烷,其浓度应该不会超过十亿分之一点三,这一浓度只有人们先前预计的六分之一左右。韦伯斯特说,今后人们有可能在火星上发现甲烷,其来源或许是局部地质化学反应或可能存在的微生物所致,但“浓度一定会非常低,要比此前想象的低得多”。

  尽管新研究表明火星上有甲烷菌存在的可能性不大,但研究人员并没有完全排除火星存在生命的可能性。韦伯斯特说:“我们知道地球上有些微生物不产生甲烷,而在没有受到紫外线辐射的火星表面下,可能就活跃着这种微生物。”

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