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美国发射“吸尘器”完成月地激光通信

2013-09-05 08:28
科技那回事
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  ——美国国家航空航天局(NASA)定于本月6日向月球发射一台“吸尘器”。这架轨道飞行器将对月球表面的稀薄大气和尘埃进行采集分析,并完成月地激光传输实验的任务。该任务或预示NASA未来建造行星际宇宙飞船的一种新模式。

  该任务名为月球大气与尘埃环境探测器(LADEE),定于当地时间9月6日从位于弗吉尼亚州沿岸的瓦勒普斯航天发射场发射。这是继去年“月球重力双子星”(GRAIL)项目结束以来,又一次向月球轨道派出新任务。项目总耗资2.63亿美元,起于美国前总统乔治·布什属意的“重返月球”计划的一部分。尽管目前NASA已决意不再送宇航员上月球,但LADEE项目有别于NASA通常的做法——它不是以往派上月球轨道专供探月使用的一次性用品,而是能够担当起其他太空任务的飞行器,同时借鉴了商业卫星的部分概念,是模块化的,模块间可以互换或按需定制。譬如说,改换一下配置它也可用于检测太阳,甚至是登陆小行星。

  NASA一名项目前任工程主管指出,新设计为他们节省了一半的开支。《自然》网站文章则认为,LADEE任务可能预示着NASA未来建造星际宇宙飞船的新模式。

  在此次任务中,LADEE项目的尘埃传感器同时被用来找出月球地平线上曙暮辉现象形成的原因,其将观测月尘微粒对光造成的影响,为该神秘辉光的形成拿出直接证据;而其他仪器将负责寻找由月岩释放出的硅、镁等元素,甚至是彗星沉积在月球上的甲烷、二氧化碳气体等等。

  项目团队人员指出,关于究竟是什么漂浮在月球上空以及它们是如何到达那里的,一直都是谜团,而自阿波罗登月计划执行以来,这些问题从未真正得到过解释。这些有黏性的粗糙尘埃当年曾几乎拖垮登月所用的设备,譬如说它们弄破了保存月岩石样本的密封箱,而此次将是为那些谜题提供答案的绝佳契机。

  而此次由LADEE执行的另一项重要测试,则是地月间高速激光传输实验。这是由NASA设计的一种全新激光通信终端,将在星际空间传送宽带数据。稍早时间NASA曾将传世名画《蒙娜丽莎》的图像输送到月球侦察轨道器上,这是人类首次利用激光在星际间进行图像数据传输,但速率还很低。据称LADEE将能使传输速率猛增,为日后的星际间高带宽通信埋下伏笔。

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