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王选“叩开”中国汉字激光照排技术之门

2014-09-11 08:55
络遇
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   填补国内空白,获得欧洲专利,科技进步一等奖,印刷技术的革命……北大方正汉字激光照排技术创造了汉字印刷领域的一个神话。在这个神话中,王选从一名教师成为“当代毕昇”,方正从校办企业成为一面走“产研”结合道路的旗帜。但,要真正认识这个神话,还得首先忘掉它的成就和荣誉。

  20世纪70年代,在美国等西方国家,计算机技术的发展突飞猛进,开始从国家尖端科技向商业化方向延伸。然而在中国,计算机仍高不可攀,除了突破各种客观条件的限制,还必须解决一个巨大的技术难关——汉字进入和输出计算机,也就是汉字的信息处理问题。1974年8月,经周恩来总理批准,我国开始了一项被命名为“748工程”的科研,这项科研的三个子项目之一就是汉字精密照排。王选看到了它的巨大实用价值,并且抱定了实现这一价值的目标和信心。一项改变中华文明传承进程的重要发明就在这一刻启动了。

  当时,西方人也已经开始了激光照排机的研究,但仅为样机,而且并没有从根本上解决汉字信息的存贮问题。同时,国内也有五家攻关班子在从事汉字照排系统的研究。经过一番分析,王选得出研制汉字激光照排系统过程中的第一个重要结论:解决汉字信息的存贮问题,模拟存贮的道路走不通,必须采用数字存贮。

  然而,在研究汉字的过程中,王选被汉字字形庞大的信息量惊住了,如果都用点阵表示,信息量达上千亿字节!汉字字形信息量大的问题成为主要难关。这时,王选的数学背景发挥了作用,他很快想到用轮廓加参数的数学方法描述汉字字形。于是,他不停地统计和计算,与妻子陈堃銶两个人完全沉浸在汉字的一笔一画里。直到1975年5月,“全电子照排系统”的初步设计方案终于完成。9月,王选的高倍率字形信息压缩技术、字形的高速还原技术进一步成熟,并通过软件在计算机中模拟出“人”字的第一撇——这是汉字信息处理技术的重大突破。

  汉字进入计算机的大门被王选的智慧叩开了。

  1976年,王选又在琢磨第二道难关——汉字压缩信息的高速还原和输出方案。用了近一年时间,经过与光学专家的反复探讨实践,他研制出了激光照排的控制器(后来被称为栅格图像处理器)。1979年,历经千辛万苦的汉字激光照排系统原理性样机的硬件部分终于调通,7月27日,经过几十次试验,我国第一张用激光照排系统输出的报纸样张,终于在未名湖畔诞生了。

  长久以来,人们常用“拓荒牛”来形容创业的艰难,然而,要在高技术领域获得开创性进展,恐怕更难。回顾过去,在1974年到1980年的起步发展中,激光照排技术的任何一个微小进步,都要占去王选、陈堃銶等科研人员很多很多的时光,剥夺他们很多休息的时间。同时,这项技术的任何一项成就,也都是他们继续开拓的动力,甚至是生命的坚强支撑。在接下来的几年时间里,科研人员们对控制器、排版软件、激光照排机、以及汉字终端的技术创新和更新换代工作都在陆续展开。

  到了20世纪80年代,我国进入改革开放的崭新阶段,文化教育事业蓬勃发展,印刷出版技术落后的问题变得格外突出,照排技术的开发应用迫在眉睫。而此时,国外的很多照排机厂商也看中了国内印刷领域的巨大市场,跃跃欲试。面对这生死存亡的考验,王选义无反顾,选择决战市场,与科研人员夜以继日不懈努力,使得汉字激光照排Ⅱ型系统在新华社得以正常运转。1985年,Ⅱ型系统被命名为“华光”,并在专家们严格的审查下通过了国家级鉴定。

  然而,王选清楚,华光Ⅱ型绝对担当不起改造印刷行业的重任,必须加紧研制新一代系统。时隔半年,华光Ⅲ型系统正式面世,好评如潮,连获大奖。1987年5月22日,是中国印刷史和新闻出版史都值得记载的日子,这一天,在经济日报社铅排设备仍存的环境里,诞生了世界上第一张用汉字计算机激光照排系统实现的屏幕组版、整版输出的中文报纸。也就是在这一年,我国首次设立印刷业个人最高荣誉奖——毕昇奖,王选成为获得这一印刷业最高荣誉的第一人,从此王选也被尊称为“当代毕昇”。

  然而,此时的王选已经是一位有市场眼光的科学家,他认为Ⅲ型系统只是一个过渡系统,并不适合普及推广,为使科研成果能为国家创造财富,他决定将主机改为更便于推广的个人微机,并充分利用最新的设备和元器件,使1984年就开始构思的Ⅳ型机产生脱胎换骨的飞跃。经过软硬件方面的升级改造,1988年,华光Ⅳ型系统投入批量生产,正式投放市场并开始在全国推广应用。

  从此,昏暗的铅字长廊、熏人的熔铅炉、沉重的铅版和乌黑的工作服一去不复返,穿着白大褂的工人们欢呼着庆祝这一时刻的到来……7月18日,《经济日报》印刷厂卖掉了沉甸甸的铅字、铅锅、字模、字架等一切铅作业设备,撤销了铅作业机构和人员,印刷厂承印的所有报纸、书刊全部用上了激光照排。这是我国报业第一家告别“铅与火”,迎来“光与电”的报社,这一时刻,足以载入中国印刷史册。

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