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回顾历史:朱棣文参与研究激光冷却和陷俘原子

2014-10-09 11:55
小伊琳
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  激光冷却和陷俘原子的研究,是当代物理学的热门课题,十几年来成果不断涌现,前景激动人心,形成了分子和原子物理学的一个重要突破口。

  操纵和控制单个原子一直是物理学家追求的目标。固体和液体中的原子处于密集状态之中,分子和原子相互间靠得很近,联系难以隔绝,气体分子或原子则不断地在作无规乱运动,即使在室温下空气中的原子分子的速率也达到几百m/s。在这种快速运动的状态下,即使有仪器能直接进行观察,它们也会很快地就从视场中消失,因此难以对它们进行研究。降低其温度,可以使它们的速率减小;但是问题在于:气体一经冷却,它就会先凝聚为液体,再冻结成固体。如果是在真空中冷冻,其密度就可以保持足够地低,避免凝聚和冻结。但即使低到-270℃,还会有速率达到几十m/s的分子原子,因为分子原子的速率是按一定的规律分布的。接近绝对零度(-273℃以下)时,速率才会大为降低。当温度低到10-6K,即1微开(μK)时,自由氢原子预计将以低于25cm/s的速率运动。可是怎样才能达到这样低的温度呢?

  朱棣文、科恩-塔诺季、菲利普斯以及其他许多物理学家开发了用激光把气体冷却到微开温度范围的各种方法,并且把冷却了的原子悬浮或拘捕在不同类型的“原子陷阱”中。在这里面,个别原子可以以极高的精确度得到研究,从而确定它们的内部结构。当在同一体积中陷俘越来越多的原子时,就组成了稀薄气体,可以详细研究其特性。这几位诺贝尔奖获得者所创造的这些新研究方法,为扩大我们对辐射和物质之间相互作用的知识作出了重要贡献。特别是,他们打开了通向更深地了解气体在低温下的量子物理行为的道路。这些方法有可能用于设计新型的原子钟,其精确度比现在最精确的原子钟(精确度达到了百万亿分之一)还要高百倍,以应用于太空航行和精确定位。人们还开始了原子干涉仪和原子激光的研究。原子干涉仪可以用于极其精确地测量引力,而原子激光将来可能用于生产非常小的电子器件。用聚焦激光束使原子束弯折和聚焦,导致了“光学镊子”的发展,光子镊子可用于操纵活细胞和其它微小物体。1988年—1995年在稀薄原子气体中先后观察到了一维、二维甚至三维的玻色-爱因斯坦凝聚①。这一切都是从人们能够用激光控制原子开始的。下面我们就来对历史作一点简单的回顾并且对激光为什么能使原子冷却作一点通俗的解释。

  1.历史的回顾

  早在1619年,当开普勒试图解释为什么彗星进入太阳系彗尾总是背着太阳时,他曾经提出,光可能有机械效应。麦克斯韦在1873年、爱因斯坦在1917年都对所谓的“光压”理论作过重要贡献,特别是,爱因斯坦证明了,原子吸收和发射光子后,其动量会发生改变。有光子动量参与的过程首推康普顿效应,即X射线受电子的散射。最早观察到反冲电子的是1923年C.T.R.威耳逊用云室作出的。第一次在实验中观察到反冲原子的是弗利胥(1933年)。1966年索洛金(P.Sorokin)等人发明的可调染料激光器,为进一步探讨“光的机械特性”提供了优越的手段。

  20世纪70年代列托霍夫(V.S.Letokhov)以及其他苏联物理学家和美国荷尔德尔(Holmdel)贝尔实验室阿斯金(A.Ashkin)。小组的物理学家在理论上和实验上对光子与中性原子的相互作用进行了重要的早期工作。其中有一项是他们建议用聚焦激光束使原子束弯折和聚焦,从而达到陷俘原子的目的。他们的工作导致了“光学镊子”的发展,光学镊子可用于操纵活细胞和其它微小物体。

  汉胥(T.W.Hānsch)和肖洛(A.L.Schawlow)1975年首先建议用相向传播的激光束使中性原子冷却。与此同时,外兰德(D.J.Wineland)和德默尔特(H.G.Dehmelt)对于离子陷阱中的离子也提出过类似的建议。汉斯和肖洛的方法是:把激光束调谐到略低于原子的谐振跃迁频率,利用多普勒原理就可使中性原子冷却。

  2.激光为什么能使原子减速?

  光可以看成是一束粒子流,这种粒子就叫光子。光子一般来说是没有质量的。但是具有一定的动量。光子撞到原子上可以把它的动量转移给那个原子。这种情况要发生,必须是光子有恰好的能量,或者可以这样说,光必须有恰好的频率或颜色。这是因为光子的能量正比于光的频率,而光的频率又决定光的颜色。因此组成红光的光子比起组成蓝光的光子能量要低些。是什么决定光子应有多大能量才能对原子起作用呢?是原子的内部结构(能级)。原子处于一定的能级状态,能级的跃迁就是原子吸收和发射光子的过程。原子的能级是一定的,它吸收和发射光子的频率也是一定的。如果正在行进中的原子被迎面而来的激光照射,只要激光的频率和原子的固有频率一致,就会引起原子的跃迁,原子会吸收迎面而来的光子而减小动量。与此同时,原子又会因跃迁而发射同样的光子,不过它发射的光子是朝着四面八方的,因此,实际效果是原子的动量每碰撞一次就减小一点,直至最低值。动量和速度成正比,动量越小,速度也越小。因此所谓激光冷却,实际上就是在激光的作用下使原子减速。

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