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苹果变心,康宁大猩猩主打耐摔鏖战蓝宝石

2015-09-11 14:22
老猫
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  大猩猩大战蓝宝石,让全球最大玻璃制造商康宁(Corning)在台湾最神秘的实验室曝光!

  你可能知道,iPhone手机上所使用的面板,都来自有164年历史的老牌企业康宁。 其所生产的大猩猩技术玻璃,问世9年,但实验室与研发中心却非常低调,外界难窥其密。

  但一场挑战,却让康宁打开大门。

  9月9日,苹果即将推出新品:iPhone 6S手机。 大家都在猜,苹果会否继手表(Apple Watch)后,又推出蓝宝石面板的iPhone。 若真如此,康宁的大猩猩传奇将面临严峻考验。

  8月底,康宁首度打开了内湖亚洲玻璃技术中心(CATC)的大门,证实自己的实力。 这座成立四年多、斥资超过新台币6亿元的研发中心,首度曝光。

  迎战蓝宝石,主打耐摔

  我们走进实验室前,是这样被要求的:记者们眼戴透明护目镜,手机前后镜头都被贴上了贴纸,严禁所有镜头出现。 根据康宁所述,全球想做中高阶触控面板的手机厂商,包括苹果、三星,中国大陆的小米、联想等全球近40家厂商,为了产品设计或是测试,都要来这里报到。

  紧接着,一场“比较”大秀上演。 研发人员在实验室拿着砂纸猛刮一片蓝宝石玻璃,然后再大摔自家的大猩猩玻璃手机。 CATC负责人鲁芬(Millicent K. Ruffin)博士站在测试摔落的机器旁,对媒体说:“看看我们连摔20次都没事,相较竞品玻璃几乎100%破裂,大猩猩完好率约80%。 ”

  踏入实验室前,早有不少机构与媒体实测蓝宝石硬度,发现硬币、铜板、钥匙,甚至铁锤敲、电钻钻都伤害不了。 康宁技术部门副总裁埃米(Jaymin Amin)也同意,蓝宝石比大猩猩耐刮,不过,“蓝宝石耐磨十分出色,但耐损性非常低。 ”康宁因此强力主打大猩猩的耐摔,不厌其烦的摔给外界看。

  自己摔不够,他还征求参观媒体当自愿者,拿铅笔底部猛压玻璃,证明它的产品很强。

  百年老牌,从传统产业变科技业

  这家百年企业的焦虑,其来有自。

  众所皆知,康宁大猩猩的传奇是被苹果拱出来的,已故创办人乔布斯在2006年,一通电话打给康宁CEO维克斯(Wendell Weeks),要求康宁在6个月内帮他生产极轻、极坚固玻璃,而且产量数百万平方英尺。

  相较过去的创新研发动辄数年,乔布斯的要求根本是不可能任务,维克斯勉强一试。 他们重拾一项在1960年代被汽车业拒绝的创新产品:Chemcor技术,发展成后来的大猩猩面板。 最后,如期在6个月后,生产出铺满7个美式足球场的保护玻璃,全用于第一代iPhone。

  iPhone的成功,让康宁从传产跻身科技业,强化玻璃市占率高达8成。 这家公司延续过去的习惯,拿营收的10%投入创新项目,CATC也是在大猩猩所属的特种材料部门仍在亏损时建立。

  终于,特种材料部门在连亏5年后,在2012年获利;2014年,康宁全年营收已有1/8来自该部门,是毛利率最高的产品。

  苹果变心,两强之争谁赢?

  但康宁没料到的是,手机市场竞争异常激烈。

  2014年,其特种材料部门年营收12亿美元,已是自2012年的高峰后,连续第二年下滑。

  更残酷的是,该公司的大猩猩面板技术真正赚钱才第4年,苹果又要琵琶别抱。

  2013年底,苹果和美国蓝宝石原料供应及设备制造商极特先进(GTAT)签下一笔5.7亿美元的合约,让外界发现它有意以蓝宝石作为新材料。 另一家手机大厂三星(Samsung)也传出,可能推出蓝宝石面板的手机。

  这是一场康宁必须正面对决的战争。

  大猩猩和蓝宝石,一个原材料是硅、一个是碳,两派大厂泾渭分明。 “从技术、制程,到专利布局、市场,两产品完全不同。 ”工研院积层制造与雷射应用中心主任洪基彬表示,虽然都是玻璃,但他还没有看过有大厂跨足两者。

  目前,蓝宝石阵营确实还有不少问题,洪基彬说,一是原料端要取得大片完整的蓝宝石不容易,手机屏幕越大,难度越高;其次是雷射切割技术还不成熟,良率太低。 两者导致蓝宝石成本居高不下。 康宁主管也提及,一部手机用大猩猩只要3美元,但用蓝宝石玻璃要30美元,光是保护玻璃材料就相差9倍。

  但是,若苹果心意已决,要拱大蓝宝石手机市场,康宁即便技术惊人也难挽大势。 这家百年企业还有多少缓冲时间去改变大局,一周后苹果的新品发表会,将见真章。

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