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光纤技术突飞猛进 推动激光武器进入真正的战场

2016-08-11 11:34
一分日元
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  一架无人机悄无声息地在美国新墨西哥州贫瘠的土地上空滑翔——突然,它失去了控制,急速坠落到地面。

  然后,一发迫击炮弹从发射器中射出,划过一条高耸的弧线后落向目标——结果却在半空中爆炸了。

  一辆沙土色的大型卡车停在沙漠上,其顶部有一个立方体装置在转动,正是此装置发射出的隐形红外光束一个接一个地摧毁了无人机和炮弹。这种“高能激光移动演示系统” (简称HEL MD)是航空航天业巨头波音公司为美国陆军研发的原型激光武器。在车内,波音的电子物理学工程师斯蒂芬妮·布朗特(Stephanie Blount )看着笔记本电脑的屏幕,盯着目标并用游戏机手柄调整激光的发射方向。她说:“这感觉就像是在打游戏。”

  波音公司的高能激光移动演示系统

  这样的情景在我们看来非常自然:激光武器是现代视频游戏的一个基本元素,而且,早在第一台激光器于1960年问世之前的数十年里,各种射线枪就已经遍布于科幻小说之中了。不过,现在这类武器已不再是个幻想。波音的原型激光武器仅是近年来美国和欧洲研发的多种同类武器中的一个,这类武器的出现,很大程度上得益于相对廉价、便携且坚固耐用的光纤激光器的问世。

  这些激光武器的输出功率为数千瓦,比曾设想用于美国“战略防御计划”(又称星球大战计划)的兆瓦级激光器低好几个数量级。“星球大战计划”是美国在冷战期间制订并最终废弃了的计划,该计划打算利用激光武器摧毁携带核弹头的弹道导弹。

  虽然现代激光武器的设计目标没那么高远,但它很快就要降临现实世界了。对波音系统等激光武器的测试表明,激光有足够的力量压制来自恐怖组织的威胁,而耗资仅为传统防御系统的一小部分。布朗特说:“要对付小型迫击炮或用下水管制成的火箭筒等造价低廉的武器,这是个性价比很高的解决方案。”

  例如,2014年底美国海军展示的一种叫做LaWS的舰载激光武器系统能够攻击恐怖分子和海盗驾驶的那种小型船只。这种实验性武器现已安装在美军驻扎于波斯湾的两栖运输舰“庞赛”号(Ponce)上。

  “庞赛”号上的激光武器系统

  研发者提醒,要全面部署激光武器还面临很多挑战,包括提升武器的功率,攻克在大雾和多云条件下操纵激光的难题等。但是,防务和安全领域的专家已经开始重视激光武器了。新美国安全中心(CNAS)的先进技术专家保罗·沙勒(Paul Scharre)在今年4月份发布的激光武器报告中写道:“经过将近半个世纪的探索,今日的美军终于即将部署可用于实际军事行动的定向能武器。”

  功率难题

  长久以来,武器研发者一直对激光武器充满兴趣,尤其是在上世纪八九十年代,美国星球大战计划正在火热进行之时。根据CNAS的报告,美国在激光武器研究上的投入在1989年达到了顶峰,当时政府支出的金额相当于2014年的24亿美元。自从那时起,研究经费虽然不再有那么多,但一直没有中断。然而最初的目标,即用激光击落袭来的弹道导弹,却被证明是无法实现的。

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